Biographie

Obélix…
Voilà le surnom qui peut être donné à François.
Sa « potion magique » : le rallye, discipline qu’il côtoie depuis son plus jeune âge en accompagnant son papa René, garagiste à Cul-des-Sart. Celui-ci participe à de nombreuses épreuves belges au volant d’une Toyota Corolla 16S préparée dans les ateliers familiaux avant de devenir, en 1994, champion de Belgique en rallye-sprint au volant d’une Toyota GT four ex Verreydt.
René se souvient et explique :
« François nous accompagnait toujours. Lorsque nous avions des doutes sur certaines notes lors des reconnaissances, c’est lui qui tranchait notre décision. Il était aussi toujours présent aux assistances et de nombreuses fois, il nous a permis de terminer une épreuve grâce à ses bonnes idées.»
Dès l’âge de six ans, François se fait plaisir au guidon d’un petit quad autour du garage familial. Plus souvent sur deux que sur quatre roues, il cherche la glisse, les jumps et soigne ses trajectoires. Sans tarder, il participe à ses premières compétitions de quad et de karting en se forgeant un petit palmarès.karting

Adolescent, François dispute le championnat de Belgique et d’Europe de karting et participe à de nombreuses épreuves de quad avec succès. A cette époque, certains remarquent le « coup de volant » de François et l’imaginent déjà au volant d’une voiture de rallye… Le problème est que François n’a pas encore 18 ans et donc, pas de permis ! Après le « Bianchi Rallye » en 1998, son papa déclare : « L’heure est venue pour moi de raccrocher ma combinaison. François va prendre la relève, il a les capacités pour devenir un bon pilote et je préfère consacrer le maximum à l’aider et faire tout ce qui me sera possible afin de le soutenir. »

saxo

En 1999, François dispute le « Challenge Citroën Saxo » mais ne peut participer à la première épreuve faute de ne pas avoir reçu son permis et sa licence dans les temps. En mars 99, il participe à son premier rallye (Thy-le-Château) au volant de sa nouvelle
Saxo… Il y décroche son premier podium en montant sur la troisième marche. Peu après, il s’offre la coupe du rallye « des 2 bottes » au volant de la Toyota Celica 4WD familiale. Dès sa première apparition à une épreuve du « Challenge Saxo » lors du « Circuit des Ardennes », François laisse exploser son talent, il se place en tête de la coupe et ne la quittera plus ! Consacré « Espoir de l’année » lors de la remise des prix du RACB, il remporte haut la main les lauriers du « Challenge Citroën Saxo » et reçoit le « casque d’or » du meilleur pilote des courses de promotion !

A l’aube de la saison 2000, François, véritable révélation de la saison écoulée, est repéré et intégré au sein de l’équipe « Mitsubishi Marlboro Junior Team » afin de disputer trois épreuves inters en Mitsubishi groupe N.
Il participe au championnat de Belgique division 1 en groupe N et s’octroie une victoire au « Rallye de Wallonie ». Toujours soucieux d’apprendre et en quête de compétition, François peaufine son pilotage en participant au championnat national division 2 au volant d’une Toyota Celica 4WD. A de nombreuses reprises, son talent éblouit, mais les caprices de la mécanique ne le gâtent pas toujours… Comme lors du « Bianchi Rally » où il surclasse tous les pilotes; il est en tête du rallye devant les WRC avant que le turbo de sa Celica n’en décide autrement ! Peu importe, cette fois, le jeune prodige est repéré !

evo

La saison 2001 apporte un soulagement dans l’entourage de François, peut-être une certaine stupeur chez certains… François est engagé par Ford afin de disputer différents rallyes inters et manches du Championnat du Monde au volant de la Ford Puma Super 1600. Le coup de volant de notre jeune pilote est à nouveau récompensé par un test officiel chez M.Sport avec la Focus WRC et une participation complète au Championnat du Monde Super 1600 en 2002.
Cette saison 2002 sera faite de joies et de désespoirs… Désillusions lors de certains rallyes où la fiabilité et la chance ne furent pas toujours au rendez-vous; joies lorsque François remporte le « Monte Carlo » en Principauté au volant de la Puma super 1600. Il impressionne tous les observateurs au volant de la Focus WRC en essais ou en course, comme lors Rallye de Suède !

focus_suede

Cette fulgurante ascension nous conduit en 2003 où, à peine âgé de 22 ans, François est engagé par M. Wilson en qualité de pilote d’usine pour une durée de quatre ans. Après avoir côtoyé son idole Carlos Sainz et Colin McRae en 2002, François se voit recevoir la confiance de Ford pour les remplacer en compagnie de Markko Martin. Sa mission au sein du team pour cette année 2003: découvrir et apprendre. La pression, il n’en est nullement question au sein de l’écurie de Malcolm Wilson; ce dernier s’attacherait plutôt à tempérer le « jeune loup » .

« On ne m’impose aucune pression. En 2003, ma mission consiste à apprendre, à me fondre dans le contexte. Je dois m’y faire et gérer le statut, les sollicitations, etc. On me trouve parfois trop réservé, difficile à aborder, mais ce n’est pas toujours évident… »

focus_finlandeUne première saison complète en WRC que François finit sur des chapeaux de roues, après il est vrai, un léger passage à vide suite à quelques soucis de notes. 2003 où François est monté à deux reprises sur le podium et se classe à la 8ème place du classement final du Championnat du Monde en gardant toute la confiance du Team Ford. La saison 2004 sera synonyme de bonnes performances et de progrès significatifs sur tous les terrains. Il termine le championnat 2004 en 6ème position, tout en réalisant 5 podiums, 2ème au Mexique et en Allemagne, 3ème au Monte-Carlo, en Argentine et en Australie.
australie
Pour la saison 2005 François, disposait de l’arme absolue, la Citroën Xsara wrc, celle-ci allait permettre à François de monter 4 fois sur le podium, et de réaliser enfin ce que tous les passionnés de rallyes en Belgique attendaient, une victoire en championnat du monde des rallyes!!!!! Il faut aussi ajouter à cette victoire trois 2ème place (Allemagne, Espagne, Angleterre), deux 4 ème place, (Japon, Nouvelle Zélande), il termina cette saison à la 6 ème place du championnat du monde des rallyes
skoda
En 2006 François rejoigna l’équipe First, il y pilota une Skoda Fabia, durant toute l’année, François s’est distingué en faisant quelques très bon temps, et même le premier vrai scratch d’une Skoda en championnat du monde, malheureusement cette année là fût entaché par le non respect d’un contrat liant First à un sponsor, ce qui eût pour conséquence une diminution importante d’essais et de rallyes, mais grâce à l’implication de Skoda import Belgique François a encore pu démontrer sa pointe de vitesse au cours de cette saison. Il remporte également le Rallye du Condroz en fin de saison. Il fera aussi une apparition en circuit aux 24h de Spa, il termina à une brillante 2 ème place de sa catégorie.

Pour cette saison 2007, François décide de refaire confiance à l’équipe first, malheureusement pour la 2 ème année de suite un sponsor n’honore pas ses engagements.
Grâce aux soutiens de sponsors ( RACB, OMV) l’équipe Kronos, avec le soutien de Citroën Sport, lui confia pour le rallye d’Allemagne une Citroën Xsara.
Il réalisa une course d’anthologie qui a marqué tous les esprits dans le monde du rallye, il se classa 2 ème derrière Sébastien Loeb !

xsaraVoilà comment, en quelques lignes, la carrière du prodige « Obélix » peut être résumée. Il faudrait beaucoup plus pour faire découvrir en détail ce jeune garçon réservé et timide qui ne peut qu’être apprécié lorsqu’il est mieux connu…Obelix….
Zijn magische drankje: de rallysport, de autosportdiscipline die samenloopt met zijn jonge jaren door het vergezellen van zijn vader René, een garagist uit Cul-des-Sarts. Vader René nam deel aan talrijke Belgische wedstrijden aan het stuur van een Toyota Corolla 16S, geprepareerd in het familieatelier. Hij wordt uiteindelijk in 1994 Belgisch kampioen rallysprint met een Toyota GT four (ex-Verreydt)
René denkt terug aan die tijd en geeft tekst en uitleg:
“François vergezelde ons altijd. Als we twijfels hadden over een bepaalde nota tijdens de verkenningen, was hij het die de knoop doorhakte en zo onze beslissing beïnvloedde. Hij was ook altijd terug te vinden in het servicepark en vele keren konden we dankzij hem en zijn goede ideeën de wedstrijd uitrijden.
Vanaf de leeftijd van 6 jaar amuseerde François zich aan het stuur van een quad rond de garage van de familie Duval. Meer op 2 dan op 4 wielen slipte hij zijn weg en nam jumps door het ideale traject te zoeken. Niet veel later nam hij deel aan kart- en quadwedstrijden en bouwde zo een aardig palmares opkarting

Als jongvolwassene betwiste François het Belgisch en Europees kampioenschap karting en nam met succes deel aan talrijke wedstrijden met zijn quad. Rond deze tijd bemerkten velen zijn uitzonderlijke stuurmanskunsten en ze stelden zich François al voor aan het stuur van een rallywagen… Het probleem was dat François nog altijd geen 18 jaar was en dus ook nog geen rijbewijs had! Na de Bianchi Rally van 1998 verklaarde zijn vader het volgende: “ De tijd om de overall aan de wilgen te hangen is voor mij gekomen, François zal het vanaf nu van mij overnemen. Hij heeft de capaciteiten om een zeer goede piloot te worden en ik verkies dan ook alles te geven om het te helpen en al het mogelijke te doen om hem te steunen.”

saxo

In 1999 neemt François deel aan de “Challenge Citroën Saxo” maar mist de eerste wedstrijd van dit kampioenschap aangezien hij zijn rijbewijs en licentie niet op tijd in bezit had. In maart 1999 staat hij aan de start van zijn allereerste rally (Thy-le-Château) aan het stuur van zijn gloednieuwe Citröen Saxo…

Zijn eerste rally en onmiddellijk ook voor de eerste keer op het podium door zijn derde plaats. Iets later ging hij met de overwinning lopen tijdens de “Rallye des 2 Bottes” aan het stuur van de Toyota Celica 4WD van papa René. Vanaf zijn eerste verschijning in een manche van de “Challenge Saxo” tijdens de “Circuit des Ardennes” toont François zijn kunnen. Hij plaatst zich aan de kop van het klassement om deze plaats voor de rest van het seizoen niet meer af te staan! Hij krijgt de RACB-award van “Belofte van het jaar” tijdens de prijsuitreiking. Hij behaalde met brio de overwinning in de “Challenge Saxo” en kreeg dan ook de “casque d’or” voor beste piloot in de promotieformule.

Bij het begin van het seizoen 2000 werd François, revelatie van het jaar 1999, eruit gepikt en geïntegreerd in het “Mitsubishi Marlboro Junior Team” om drie internationale wedstrijden te betwisten met een Mitsubishi Lancer Groep N. Hij neemt deel aan het Belgisch kampioenschap Divisie 1 in Groep N en behaalt de overwinning in de “rally de Wallonie”. Omdat François er nog altijd op uit is om te leren en op zoek gaat naar competitie, verfijnt hij zijn rijtechniek door deel te nemen aan het nationaal kampioenschap Divisie 2 met een Toyota Celica 4WD. Verschillende keren komt zijn talent boven drijven, maar de capriolen van de mechanica spelen hem ook vaak parten… Zoals tijdens de “Bianchi rally” waar hij alle andere piloten overklast en hij aan de leiding staat voor alle WRC’s tot de turbo van zijn Celica hem in de steek laat! De goede kant is echter dat de getalenteerde François is opgemerkt!

evo

Seizoen 2001 brengt opluchting bij de entourage van François, en misschien ook ontsteltenis bij anderen… François krijgt een contract bij Ford om verschillende internationale wedstrijden en enkele manches van het wereldkampioenschap rally te rijden met de Ford Puma S1600. Het talent werd opnieuw beloond door een officiële test bij M-Sport met de Ford Focus en een deelname aan het volledige wereldkampioenschap S1600 in 2002. Dit seizoen 2002 bestaat uit vreugde en ontgoocheling…Desillusies tijdens enkele wedstrijden waar betrouwbaarheid en geluk niet altijd op de afspraak zijn; vreugde wanneer François de “Monte-Carlo” binnenhaalt in het prinsdom aan het stuur van de Puma Super 1600. Hij maakt een goede indruk op alle observatoren met de Ford Focus tijdens testritten of in competitie, zoals tijdens de rally van Zweden.

focus_suede

Deze stijgende lijn loopt door in 2003, wanneer François, amper 22 jaar oud, zich verbindt met M. Wilson als fabriekspiloot voor de duur van vier jaar. Nadat hij teamgenoot was van zijn idool Carlos Sainz en Colin McRae in 2002 krijgt François het vertrouwen van het team zodat hij ze mag opvolgen in het gezelschap van Markko Martin. Zijn opdracht binnen dit team voor het jaar 2003: ontdekken en leren. Druk is er bijna niet binnen de renstal van Malcolm Wilson, deze laatste beperkt zich eerder tot het temperen van de “jonge wolf”.
“Men legt me geen druk op. In 2003 bestaat mijn taak vooral uit leren, om op te gaan in het wereldje. Ik moet eraan wennen, een statuut beheersen, de officiële voorstellingen… Men vindt me soms te gereserveerd, moeilijk om aan te spreken, maar het is niet altijd vanzelfsprekend.”

focus_finlandeHet eerste complete seizoen in het WRC waarvan François snel de bladzijde omdraait, want hij sluit dat jaar puntenloos af door problemen met het notasysteem. In 2003 mag François 2 keer plaatsnemen op het podium en sluit het seizoen af op een achtste plaats waarmee hij het vertrouwen van Ford zeer zeker niet beschaadt. Het seizoen 2004 staat synoniem met goede prestaties en opmerkelijke vordering op alle gebied. Hij beëindigd het seizoen op een 6de plaats in het wereldkampioenschap rally, door 5 podiumplaatsen te realiseren, 2de in Mexico en Duitsland en 3de in de Monte-Carlo, Argentinië en Australië.
australie

Voor het seizoen 2005 beschikt François over de ultieme rallywagen, de Citroën Xsara WRC. Deze wagen laat François toe 4 podiumplaatsen te behalen en hetgeen te realiseren waar alle Belgische rallyliefhebbers al jaren naar uitkeken: een overwinning in een manche voor het wereldkampioenschap rally!!! Je moet aan deze overwinning dan ook nog drie 2de plaatsen (Duitsland, Spanje en Groot-Britanië) en twee 4de plaatsen (Japan en Nieuw-Zeeland) toevoegen. Hij belandt dit seizoen op een 6de plaats in het wereldkampioenschap rally
skoda
In 2006 vervoegt François het team First, om daar gedurende het volledige seizoen een Skoda Fabia te besturen. François onderscheidt zich door enkele goede tijden te rijden en de eerste echte scratch van een Skoda Fabia in het wereldkampioenschap rally neer te zetten. Dit seizoen wordt echter bezoedeld door het niet respecteren van een contract dat First met een sponsor verbond. Dit voorval had als gevolg dat er gesnoeid werd in het aantal rally’s en het testwerk. Maar dankzij het ingrijpen van Skoda Import België krijgt François nog de kans zijn kunnen te tonen in de loop van het seizoen. Hij is ook de winnaar van de Condroz rally op het einde van het seizoen. We zien hem ook aan de start van de 24 uren van Spa waar hij eindigt op een briljante 2de plaats in zijn categorie.

Voor het seizoen 2007 legt François opnieuw zijn vertrouwen bij het team First en voor het 2de jaar op rij voldoet een sponsor niet aan zijn verplichtingen. Dankzij de steun van de sponsors (OMV & RACB) vertrouwt het team Kronos, met de steun van Citroën Sport, hem voor de rally van Duitsland een Citroën Xsara WRC toe.

xsaraHij realiseert een knap staaltje van rallyrijden waar men nog vele jaren van zal spreken. Hij eindigt namelijk 2de na 5-voudig winnaar Sébastien Loeb!